Fout gedrag van KPMG Amerika

KPMG is het afgelopen decennium in Nederland regelmatig in het nieuws geweest. Slecht werk, en verdachte vastgoed transacties hebben geleid tot rechtszaken waar de organisatie nog lang last van zal hebben. De Amerikaanse collega’s doen daar niet voor onder. Daar zijn celstraffen en beroepsverboden opgelegd wegens het ondermijnen van controles door de PCAOB.

SEC en PCAOB

Het werk van accountants wordt in de VS door de Public Company Accounting Oversight Board (PCAOB) regelmatig gecontroleerd. De PCAOB is een zelfstandige organisatie opgericht in het kader van de SOX wetgeving. De besluiten en procedures van PCAOB moeten worden voorgelegd en goedgekeurd door de Securities and Exchange Commission (SEC). Als de PCAOB op onregelmatigheden stuit zal dat bij de SEC bekend worden.

Losweken

In 2014 is Cynthia Holder overgestapt van de PCAOB naar KPMG. Van “inspections leader” naar “executive director” was een mooie stap voorwaarts, maar wel een verdachte. Zij was niet de enige PCAOB medewerker die door KPMG is losgeweekt. Het leek erop dat KPMG hoopte met deze deskundigen de werkwijze te kunnen verbeteren. Dat was hard nodig want bij 46% van de audits was volgens PCAOB sprake van “deficiencies”. KPMG deed het daarmee 50% slechter dan de andere grote spelers in deze markt.

Schema

KPMG bleek echter niet uit een betere werkwijze. Het team rond Brian Sweet, die als eerste was losgeweekt, waar Holder deel van uitmaakte gebruikte de kennis die ze bij PCAOB hadden opgedaan vooral om de PCAOB inspecteurs slimmer af te zijn. “this group worked to illicitly acquire confidential PCAOB information concerning which KPMG audits would be inspected.” Jeffrey Wada, David Middendorf, David Britt en Thomas Whittle zijn vier anderen die hier nauw bij betrokken waren.

Voorkennis

Tussen 2015 en 2017 heeft KPMG de PCAOB om de tuin geleid. Het was op de hoogte van de dossiers die voor steekproeven in aanmerking kwamen en de punten waar PCAOB extra op zou letten. Het verkrijgen van deze informatie was natuurlijk geen zuivere koffie. In een geval (Wada) was er sprake van lekken door PCAOB medewerkers voordat ze werden losgeweekt en de overstap naar KPMG maakten. Holder heeft iets dergelijks gedaan tijdens de sollicatieprocedure.

Met deze voorkennis was het voor het team van Sweet mogelijk pre-reviews en pre-audits te houden. De dossierhouders leverden de dossiers in bij het team en kregen te horen waar hiaten zaten. Voor de dossierhouders was deze extra interne controle nieuw, zij waren niet op de hoogte dat elk dossier dat werd opgevraagd en door KPMG intern werd doorgelicht op een PCAOB lijst stond. Uit de processtukken blijkt overigens dat in ieder geval tien banken die klant waren bij KPMG op de PCAOB shortlist stonden, omdat daar in het verleden bovengemiddeld veel “deficiencies” waren aangetroffen.

Tip

De zaak is aan het rollen gebracht omdat een van de dossierhouders de zaak niet vertrouwde en de KPMG directie tipte. KPMG is toen zelf een onderzoek gestart. In die fase heeft Holder bewijs materiaal vernietigd, wat haar later door de SEC extra kwalijk is genomen.

Straffen

Tussen de tip en de start van de rechtszaak heeft iets meer dan een jaar gezeten. Dat betekent dat justitie en de SEC niet getreuzeld hebben. Holder is door de rechter veroordeeld tot een gevangenisstraf van 8 maanden en een proeftijd van 2 jaar. De SEC heeft haar daarna nog het volgende opgelegd:

  • Holder shall cease and desist from committing or causing any violations and any future violations of PCAOB Ethics Code Sections EC3 and EC9 and PCAOB Rule 3500T.
  • Holder is denied the privilege of appearing or practicing before the Commission as an accountant.

Het eerste is een sommatie, het tweede is een beroepsverbod voor onbepaalde tijd.

Voor wat betreft de andere fraudeurs:

  • David Pritt heeft schuld bekend, het vonnis tegen hem wordt in mei van dit jaar verwacht
  • Middendorf, door de SEC beschreven als former national managing partner for audit quality and professional practice at KPMG and the individual found to be “at the top of a chain of corruption,”  heeft in september een celstraf van een jaar opgelegd gekregen en een proeftijd van drie jaren.
  • Jeffery Wada komt er vanaf met negen maanden celstraf en een proeftijd van drie jaren voor het lekken van vertrouwelijke PCAOB data
  • KPMG Amerika heeft van de SEC een boete van $50 miljoen gekregen in addition to revealing allegations of cheating on internal exams that were also covered in the settlement.
  • (eind december zou de rechter ook uitspraak doen in de zaken tegen Brian Sweet en Thomas Whittle. Daar is nog niets online over te vinden)

Na het doorspitten van deze goed gedocumenteerde zaak blijven er nog vragen onbeantwoord. Een daarvan is hoeveel bedrijven wisten van de ondermaatse KPMG audits en daarvan geprofiteerd hebben.

Share: